Comprendre la radioactivité

Qu'est-ce que la radioactivité?

Pour comprendre la radioactivité, il faut savoir que toute matière est composée d’atomes. Ces atomes sont constitués d’électrons qui tournent autour d’un noyau, qui est lui-même composé de protons et de neutrons.

La plupart des atomes ont des noyaux stables et restent indéfiniment identiques à eux-mêmes alors que d'autres ont des noyaux instables.

Les noyaux instables vont essayer de se stabiliser en se transformant. Ils vont spontanément se désintégrer en dégageant des rayonnements ionisants (rayonnements alpha, rayonnements bêta, rayons X et gamma). Ce phénomène est appelé la radioactivité.

Lorsqu’un noyau émet un rayonnement radioactif, on parle de désintégration. L'atome se désintègre (se transforme) en un autre élément qui lui-même peut être stable ou bien radioactif. S'il est radioactif, il émet à son tour un rayonnement et ainsi de suite jusqu'à ce que les désintégrations aboutissent à un noyau stable.

Par exemple, les noyaux d'uranium, à force de se désintégrer successivement en autres éléments, finissent par devenir des noyaux de plomb.

Il existe différents types de rayonnements ionisants

  • Le rayonnement alpha:
    il s’agit de petites particules constituées chacune de deux protons et de deux neutrons;
  • Le rayonnement bêta:
    il s’agit de petites particules d’électrons libres ;
  • Le rayonnement gamma:
    le rayonnement gamma est semblable aux rayons X, mais plus pénétrant et représenté sous forme d’ondes énergétiques.
  • Les rayons X:
    il s'agit de rayonnement électromagnétique utilisé entre autre en radiologie médicale.

Comment se protéger de la radioactivité?

Il y a 3 règles d'or pour se protéger de la radioactivité. Les effets d’une radiation diminuent avec:

  • la distance: plus on s'éloigne de la source de rayonnement, plus on réduit la dose reçue ;
  • l'utilisation d'un écran de protection: par exemple en cas d'un accident nucléaire, la mise à l'abri dans une habitation sert d’écran protecteur contre les rayonnements ionisants ;
  • la durée d'exposition: plus la durée d'exposition est courte, plus on réduit la dose reçue.

Les écrans de protection contre les rayonnements ionisants

Quelles sont les unités de mesure de la radioactivité?

Les quantités de substances radioactives et les doses de rayonnements ionisants sont mesurées au moyen de 3 unités différentes :

  • le Becquerel (Bq) est le nombre de désintégration par seconde.
  • le Gray (Gy) exprime la dose physiquement absorbée, à savoir la quantité de rayonnements ionisants absorbée par les tissus du corps humain ou par un objet. Le Gray est une unité utilisée typiquement en médecine nucléaire.
  • le Sievert (Sv) exprime la dose efficace, à savoir l’effet biologique du rayonnement ionisant (α, β, γ,...) impliqué.

Unités de mesure de la radioactivité

  • Dernière modification le 18-08-2016